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Aplicaciones espaciales

Las misiones satelitales requieren paneles solares diseñados para satisfacer la demanda de energía eléctrica de la plataforma del satélite y de todos sus subsistemas. Dado el elevado precio de dichos paneles en el mercado internacional y a fin de disponer en el país de las herramientas de diseño, fabricación y ensayo de paneles solares para misiones satelitales previstas en el Plan Espacial Nacional, la CNEA comenzó en 2001 una colaboración con la Comisión Nacional de Actividades Espaciales (CONAE) a través de sucesivos contratos de asistencia tecnológica en el marco de la Ley No 23.877. La CNEA desarrolló la tecnología de integración de paneles solares, basada en un sistema de aseguramiento de la calidad compatible con los estándares internacionales de la industria espacial. Asimismo, se pusieron a punto procedimientos para la realización de ensayos ambientales sobre dispositivos para uso espacial. Estos desarrollos dieron lugar a la integración, con tecnología espacial desarrollada en el país, de 4 paneles solares de ingeniería y de los 2 paneles de vuelo para la misión satelital conjunta CONAE-NASA(EE.UU.), Aquarius/SAC-D. Estos paneles de vuelo fueron sometidos recientemente a ensayos de aceptación, habiendo pasado exitosamente las pruebas mecánicas y de ciclado térmico correspondientes.

La relevancia de la utilización y aprovechamiento de la ciencia y la tecnología espacial con fines pacíficos está claramente descripta en el Plan Espacial Nacional. En 1994 se redactó el Plan Espacial "Argentina en el Espacio 1995-2006" en el que se enumeraron una variedad de acciones a realizar, estableciendo su actualización periódica. Actualmente se encuentra vigente el Plan Espacial Nacional 2004-2015, el cual prevé la ejecución de las misiones satelitales SAOCOM y SAC-D.

El Plan Espacial se centra en la generación de Ciclos de Información Espacial completos (CIE), esto es, el conjunto de información generada desde el espacio con el objeto de optimizar determinadas áreas de la actividad socio-económicas del país. Estas áreas incluyen: (i) actividades agropecuarias, pesqueras y forestales, (ii) clima, hidrología y oceanografía, (iii) gestión de emergencias (incendios, inundaciones, etc.), (iv) vigilancia del medio ambiente y los recursos naturales, (v) cartografía, estudios geológicos y exploraciones mineras, (vi) gestión de salud (modelos para predicción de riesgo de enfermedades en base a información de sensores remotos).

Los paneles solares son un componente fundamental de una misión satelital ya que representan la única fuente de energía eléctrica en el espacio. Teniendo en cuenta la alta confiabilidad y los estrictos controles de calidad requeridos, su precio en el mercado internacional es muy elevado (varios millones de U$S para misiones como las previstas en el Plan Espacial Nacional). Por tal motivo, el desarrollo en el país de tecnologías de fabricación y ensayo originales, compatibles con el equipamiento disponible o con el que pueda ser adquirido con los fondos disponibles, es fundamental para el normal desarrollo del Plan Espacial Nacional. Cabe destacar que existen muy pocos laboratorios en el mundo que poseen la tecnología de fabricación de paneles solares para uso espacial.

Por otra parte, dado el alto costo y las dificultades inherentes a los ensayos de componentes aeroespaciales en misiones satelitales, resulta imprescindible utilizar en Tierra emulaciones del ambiente de radiación en vuelo mediante aceleradores de partículas. Existe en la actualidad una deficiencia a nivel mundial en la capacidad para realizar ensayos y evaluaciones de equipamiento destinado a tecnología aeroespacial. En particular, no existían en la Argentina cámaras que permitieran simular el ambiente espacial. El desarrollo de este tipo de cámaras conectadas a aceleradores existentes en el país permitirá disponer de equipamiento fundamental para calificar componentes o subsistemas de las misiones satelitales argentinas que se desarrollan en el marco del Plan Espacial Nacional.

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